Tungstène

Le tungstène (W), aussi nommé Wolfram, lapis ponderosus ou Pierre Lourd, est un élément métallique gris argenté, qui possède le point de fusion le plus élevé de tous les métaux (3410 °C). Le tungstène est très dur, très dense et résiste fort bien aux températures élevées. On commence à l'utiliser au milieu du XIXe siècle dans la fabrication de l'acier rapide. Les aciers de tungstène sont essentiels dans l'industrie, car ils conservent leur dureté et leur résistance, même à température élevée. Les outils en carbure de tungstène cémenté sont mis au point dans les années 20 et représentent 60 p. 100 de la consommation actuelle de tungstène. Le tungstène métallique est employé dans l'INDUSTRIE DE L'ÉLECTRONIQUE pour fabriquer des filaments de lampes à incandescence.

Les quatre principaux minerais de tungstène sont la scheelite, la wolframite, la ferberite et l'huebnérite, les deux premiers étant de loin les plus courants. Le Canada est un grand producteur de minerai et de concentré de tungstène jusqu'en 1986, année où l'augmentation des exportations en provenance de la Chine provoque un effondrement des prix, forçant ainsi l'arrêt des activités minières canadiennes. Vu les récentes augmentations des prix, certains gisements sont réévalués et pourraient être rouverts à la production. Les plus grands gisements de tungstène du Canada se trouvent au Yukon, dans les Territoires du Nord-Ouest (où une localité porte le nom de ce métal) et au Nouveau-Brunswick. De plus petits gisements sont dispersés partout au pays.

La majeure partie de la production canadienne de tungstène contenu dans le minerai et dans le concentré est exportée aux États-Unis et en Europe de l'Ouest. La production canadienne de concentré de tungstène représente 20 p. 100 du marché mondial pendant la première moitié des années 80. Le tungstène importé fournit l'industrie relativement importante de fabrication d'outils en carbure de tungstène, utilisés surtout par les entreprises métallurgiques et l'INDUSTRIE PÉTROLIÈRE. À l'heure actuelle, les grands producteurs mondiaux de tungstène sont la Chine, la Russie, la Bolivie, la Thaïlande, l'Ouganda, le Pérou, la République de Corée et le Brésil.