Michael Ondaatje, membre de l'Ordre du Canada, poète, romancier, cinéaste et éditeur, né à Colombo (Sri Lanka), le 12 septembre 1943. L'œuvre de Michael Ondaatje marie le réel et l'imaginaire, la poésie et la prose. Ses récits les plus longs, en général inspirés de la vie anticonformiste de personnages réels, proviennent de sources documentaires et de son imagination. Son style imagé se caractérise par la présence de plusieurs cultures, le recours au bizarre, à l'exagéré et à l'invraisemblable, la fascination pour les codes secrets de la violence, tant dans la vie personnelle que sur la scène politique et l'exploitation des thèmes de l'amitié, du cinéma et du jazz. Son œuvre est remarquable pour ses qualités cinématographiques et pour ses techniques de montage et de dialogue à l'effet dramatique. Cinq fois lauréat du Prix du Gouverneur général (avec Hugh MacLennan, il est celui qui en compte le plus), Michael Ondaatje a également gagné les Prix Giller, Booker et Médicis étranger et est Officier de l’Ordre du Canada. Il est ainsi reconnu, avec Margaret Atwood et Alice Munro, comme étant l’un des plus grands écrivains canadiens encore vivants.

Jeunesse et poésie

En 1962, Michael Ondaatje immigre au Canada depuis l’Angleterre et devient citoyen canadien en 1965. Il étudie à l'Université de Toronto (B.A.) puis à l'Université Queen (M.A.). En 1971, il commence à enseigner à l'Université York. Michael Ondaatje se fait d'abord une réputation littéraire en tant que poète. Ses premiers recueils de poésie s'intitulent The Dainty Monsters (1967), The Man with Seven Toes (1969; trad. L'Homme aux sept orteils) et Rat Jelly (1973). The Collected Works of Billy the Kid (trad. Les œuvres complètes de Billy the Kid), récit de la vie réelle et romancée du célèbre hors-la-loi, remporte le Prix Littéraire du Gouverneur Général en poésie en 1970; il est adapté pour la scène et présenté à Stratford, à Toronto et à New York. There's a Trick with a Knife I'm Learning to Do, recueil de poèmes écrits entre 1963 et 1978, lui vaut un deuxième Prix littéraire du Gouverneur général en 1979. Secular Love: poems est publié en 1984, Handwriting: poems (trad. Écrits à la main), en 1998 et The Story, une œuvre créée en collaboration avec l'illustrateur David Bolduc, en 2006. Une sélection de ses poèmes est publiée en 1989 sous le titre Cinnamon Peeler.

De la poésie au roman

Michael Ondaatje acquiert une réputation nationale et internationale grâce à ses œuvres de fiction. Son roman Coming Through Slaughter (1976; trad. Le blues de Buddy Bolden) relate les événements réels et imaginaires de la vie du cornettiste virtuose de jazz de la Nouvelle-Orléans Buddy Bolden. L'action de son roman In the Skin of a Lion (1987; trad. La peau d'un lion) se déroule à Toronto durant les années 1930 et explore la vie et le milieu politique des travailleurs immigrants qui ont construit maints grands édifices de la Ville-Reine. The English Patient (1992; trad. Le patient anglais : l'homme flambé) est son roman le plus populaire à ce jour. Les lecteurs, transportés en Toscane à la fin de la Deuxième Guerre mondiale, sont plongés dans le passé douloureux et les événements dramatiques que vivent les personnages. Ce conte épique traite des bouleversements physiques et émotifs infligés par la guerre et l'amour. En plus de lui valoir un autre Prix littéraire du Gouverneur général en 1992 (œuvre romanesque), cet ouvrage lui permet de figurer parmi les lauréats du prestigieux Booker Prize, faisant de lui le premier Canadien à recevoir cet hommage. La version cinématographique du roman, tournée en 1996, remporte neuf Oscars.

En 2000, il publie Anil's Ghost (trad. Le fantôme d'Anil), dont l'action se déroule dans son pays natal, le Sri Lanka, ravagé par la guerre civile. La principale protagoniste, une anthropologue légiste américano-sri-lankaise, tente de conserver son objectivité scientifique malgré les pressions politiques et ses réactions émotives face aux situations qu'elle rencontre. Ce roman remporte le Prix Scotiabank Giller, le prix du gouverneur général et le prestigieux Prix Médicis, en France. En 2007, Michael Ondaatje égale le record d'Hugh MacLennan en gagnant un cinquième Prix littéraire du Gouverneur général pour Divisadero, une histoire de famille lyrique et douloureuse qui se passe en partie dans le nord de la Californie dans les années 1970. La narration fragmentée, caractéristique de Michael Ondaatje, fait remonter le lecteur au début du XXe siècle pour suivre une tragédie familiale parallèle dans la France rurale.

L'intérêt postmoderne de Michael Ondaatje pour la perméabilité des frontières et des genres littéraires est particulièrement évident dans ses œuvres d'autofiction. Running in the Family (1982; trad. Un air de famille) combine souvenirs, fiction et photographie pour dépeindre la vie fascinante et originale de ses parents et grands-parents à Ceylan (ancien nom colonial du Sri Lanka). Il se remet à l'écriture autobiographique avec son roman The Cat's Table (2011; trad. La table des autres), qui raconte le voyage du jeune Michael, 11 ans, entre le Sri Lanka et l'Angleterre en 1954. Ce roman, dont l'action se déroule pendant une traversée en mer de trois semaines, peint de façon vivante une panoplie de personnages, de tableaux et d'aventures à bord du navire, tout en réfléchissant aux frontières entre enfance et vie adulte, mémoire et imagination, réalité et fiction.

Carrière de critique littéraire et d'éditeur

En plus de son travail de création, Michael Ondaatje se taille une réputation solide et durable de critique littéraire et d'éditeur. En 1970, il publie un ouvrage sur Leonard Cohen. Comme éditeur de Mongrel Broadsides, il fait notamment paraître des poèmes de James Reaney et de Margaret Atwood, entre autres. Il publie The Broken Ark: A Book of Beasts (1971) et de courtes anthologies fictives, Personal Fictions: Stories by Munro, Wiebe, Thomas, and Blaise (1977) et From Ink Lake (1990). Son œuvre éditoriale sur la poésie comprend The Long Poem Anthology (1979) et le recueil de bp Nichol An H in the Heart (1994). Il est réviseur du magazine littéraire Brick et a occupé ce même poste à la Coach House Press pendant de nombreuses années.

Cinéma

Michael Ondaatje réalise les films suivants : Sons of Captain Poetry (sur le poète bp Nichol), Carry on Crime and Punishment, The Clinton Special (sur le Farm Show du Théâtre Passe Muraille) et Royal Canadian Hounds. Il se penche sur l'art sous-estimé du montage cinématographique dans The Conversation: Walter Murch and the Art of Editing Film (2002).