Survol

Les langues autochtones sont parlées dans des communautés dans toutes les régions du Canada. Il y a une soixantaine de langues autochtones regroupées en dix familles distinctes au Canada. À bien des endroits, la transmission de la langue d'une génération à l'autre est devenue chose rare, ce qui a toutefois permis une prise de conscience dans de nombreuses communautés autochtones partout au pays, qui redoublent dorénavant d'efforts pour revitaliser et pour promouvoir leur langue. Au Canada, et de façon plus générale en Amérique du Nord, le paysage linguistique est complexe et comprend un important nombre et une grande diversité de langues. Les langues autochtones sont ainsi parlées par beaucoup d'habitants; certaines sont même considérées comme langues officielles au Nunavut et aux Territoires du Nord-Ouest, tandis que le Yukon reconnaît leur importance et leur portée.

Distribution géographique

La distribution des familles de langues, c'est-à-dire des groupes de langues qui ont la même origine, est très variée au Canada. Les langues de deux familles, algonquienne et iroquoienne, se trouvent traditionnellement à l'est du lac Winnipeg. Dans les Prairies se trouvent des locuteurs de langues algonquiennes, sioux, dénées (athapaskan/athabaskan/athabascan et tlingit), tandis que des locuteurs de langues dénées, inuites et algonquiennes habitent le territoire subarctique. La Colombie-Britannique est une province à la diversité linguistique impressionnante : on y parle les langues des familles salishane, tsimshiane, wakashane, dénée (athapaskan/athabaskan/athabascan et tlingit), et algonquienne, en plus des dialectes haida/xaad kil et kutenai/ktunaxa. Les langues des familles algonquienne, iroquoienne, dénée, sioux et salishane sont également parlées aux États-Unis, et des langues s'apparentant à l'inuit sont parlées aux États-Unis, en Sibérie et au Groenland. Qui plus est, les langues dénées proviendraient des langues iennisseïennes de Sibérie.

La concentration des familles de langues dans la région nord-ouest du Pacifique suggère que l'Ouest canadien est une vieille région linguistique à la source de migrations successives de locuteurs vers le Sud et vers l'Est, une hypothèse que confirment les recherches archéologiques et ethnologiques. Quant au centre et à l'est du pays, ce sont les langues algonquiennes qui y prévalent, en particulier le cri et le anishinaabemowin/ojibwé. Cette situation suggère de plus récentes migrations de langues depuis l'Ouest.

Variétés dialectales

Les langues comprennent généralement de nombreuses variétés, ou dialectes, et les langues autochtones du Canada ne font pas exception à la règle. Bon nombre de ces langues comptent plusieurs variétés dialectales qui sont plus ou moins intelligibles entre elles, selon la portée de la migration géographique de chacune. Par exemple, la langue crie est considérée comme une seule langue comportant plus de huit variantes, parlées dans des douzaines de communautés et de réserves, des Rocheuses jusqu'au Labrador, tandis que la langue anishinaabemowin/ojibwée et ses nombreux dialectes sont parlés au centre du pays. Bien que les locuteurs ne comprennent pas toutes les variétés d’une langue, celles-ci sont regroupées dans une seule langue à partir de leurs caractéristiques linguistiques. Si les locuteurs d'une variété dialectale n'utilisent pas celle-ci fréquemment pour communiquer avec d'autres communautés dialectales, l'intelligibilité mutuelle sera réduite. Par conséquent, des dialectes peuvent être reconnus comme faisant partie de langues différentes, plutôt que comme variétés d'une même langue.

Diversité linguistique

Les langues autochtones du Canada témoignent d'une grande diversité en ce qui concerne leur structure et leur phonétique, laquelle peut aller d'un petit nombre de sons distincts à un grand nombre d'entre eux. La langue cayuga (famille iroquoienne) compte très peu de sons différents, avec ses dix consonnes et ses six voyelles. La langue nishnaabemwin (famille anishinaabemowin/ojibwée), quant à elle, compte environ 18 consonnes, 3 voyelles fermées et 4 voyelles ouvertes. À l'autre extrême, la langue dénée witsuwit'en comporte 35 consonnes et 6 voyelles, la langue lilloet/st'at'imcets/lil'wat (famille salishane), 44 consonnes et 8 voyelles, et la langue oowekyala (famille wakashane), 45 consonnes, 4 voyelles neutres, 3 voyelles glottales et 3 voyelles ouvertes.

Les mots de la plupart des langues autochtones sont complexes; ils expriment souvent à eux seuls ce qu'une phrase anglaise ou française exprime. C'est pourquoi on considère ces langues comme des ensembles polysynthétiques, avec des mots composés de plusieurs parties signifiantes. Des exemples de l'inuktitut (variété du sud de la Terre de Baffin) et du nuu-chah-nulth (famille wakashane) l'illustrent bien. Les parties signifiantes (morphèmes) sont séparées par des tirets dans les mots ci-dessous, accompagnés de traductions :

Inuktitut (variété du sud de la Terre de Baffin)

taqa-ju-mmari-alu-u-junga

fatigue-participe-vrai-beaucoup-être-une personne singulier participe

« Je suis vraiment fatigué ».

Nuu-chah-nulth

ʔaapinis-ʔiic-mah.sa-ʔiiʃ-ʔaɬ

pomme-consommer-vouloir-sujet trois personnes-mode indicatif-pluriel

« Ils veulent manger des pommes ».

Beaucoup de langues autochtones marquent des distinctions qu'on ne retrouve pas dans des langues comme l'anglais et le français. Par exemple, le passamaquoddy-maliseet (famille algonquienne) et d'autres langues algonquiennes distinguent deux types de première personne du pluriel, l'un qui est inclusif, l'autre qui est exclusif. L'inclusif inclut le locuteur et son interlocuteur (nous : toi et moi), tandis que l'exclusif n'inclut pas l'interlocuteur (nous : ma famille et toi ne faites pas partie de ma famille). La langue passamaquoddy-maliseet utilise le prénom nilun pour le « nous » inclusif et le prénom kilun pour l'exclusif.

Les langues algonquiennes ont également deux classes de noms, les animés et les inanimés. Les exemples de blackfoot ci-dessous illustrent bien ces deux catégories. Les suffixes du pluriel et du singulier utilisés dépendent de la catégorie, noms animés ou noms inanimés à laquelle le nom appartient.

Blackfoot

Animé singulier Pluriel animé

nínaa-wa « homme » nína-iksi « hommes »

natáyo-wa « lynx » natáyo-iksi « lynx » (pluriel)

om-wa « celui-ci » (animé) om-iksi « ceux-ci » (animé)

Singulier inanimé Pluriel inanimé

owáa-yi « oeuf » owá-ístsi « oeufs »

aohkíí-yi « eau » aohkí-ístsi « eaux »

om-i « celui-ci » (inanimé) om-istsi « ceux-ci » (inanimé)

En langue dakelh/carrier (famille dénée), la forme des cardinaux diffère selon la nature de ce qui est compté. Voici l'exemple des nombres deux et trois.

Dakelh

humains fois endroits abstrait générique

2 nane nat nadʌn naxw nanki

3 tane tat tadʌn taxw ta

De nombreuses langues comprennent ce que l'on appelle des verbes classificatoires et différents radicaux selon la nature de l'objet dont on parle. Les langues dénées sont particulièrement reconnues pour ces derniers. Les exemples ci-dessous illustrent les radicaux de la langue witsuwit'en (dénée), et ne représentent pas des mots entiers :

Witsuwit’en

objet singulier objet pluriel

animé (vivant) -təy -tɛz

animé (mort, dans le coma) -ɬ-təy -le

objet tel un drap (déplié) -ɬ-coz n-l-dəw

moelleux n-l-dəw n-l-dəw

pâteux -tlɛɣ -ɬ-zəɣ

liquide -ɬ-zəɣ -ɬ-zəɣ

granuleux -ʔay -dzec

compact, abstrait, nourriture -ʔay -le

objet tel une corde -le -le

rigide -tan -le

contenant profond -ɬ-tan -le

contenant peu profond -qay -le, -qat

Les langues autochtones ont aussi des préfixes qui indiquent une maîtrise de la part de l'agent. Les exemples suivants proviennent de la langue salishane halkomelem, où le suffixe -namət indique l'action est réfléchie, accidentelle ou non maîtrisée.

Halkomelem

q’waqw-əθət « club-soi-même »

club-réflexif

q’waqw-namət « club-soi-même-accidentellement'

club-réflexif, maîtrise limitée

Certaines langues ont également des mots pour indiquer différents degrés de proximité, comme le blackfoot (langue algonquienne) :

Blackfoot

amo proximité avec le locuteur, mais pas avec l'interlocuteur

om proximité ni avec le locuteur, ni avec l'interlocuteur

anno proximité avec le locuteur et proximité ou familiarité avec l'interlocuteur

ann proximité ou familiarité avec l'interlocuteur, mais pas de proximité avec le locuteur

am proximité et familiarité avec le locuteur

Puis, de nombreuses langues contiennent des mots qui expriment la nature de l'évidence sur laquelle se fonde un énoncé, connus sous le nom d'évidentiels. Le gitksan, une langue tsimshiane, en compte beaucoup.

Gitksan

-t évidence directe, rapportée par le locuteur

sihon-t John « John travaille (nettoie, fume, met en conserve) le poisson. »

-kat évidence indirecte (ouï-dire)

sihon-kat-t John « On m'a dit que John travaillait le poisson. »

-ima évidence indirecte, fondée sur des connaissances générales des activités régulières

sihon-ima-t John « John est sûrement en train de travailler le poisson. »

La variété et la diversité de langues autochtones du Canada contribuent à une compréhension plus exhaustive de la façon dont les langues se ressemblent et diffèrent entre elles.

Langues en péril, langues en revitalisation

Statistique Canada (recensement 2011) estime que seules les langues crie, ojibwé et inuite comptent assez de locuteurs afin de continuer à exister dans le futur. Souvent, les langues autochtones ne sont pas transmises adéquatement aux générations suivantes. En 1996, le recensement de Statistique Canada estimait qu'il y avait environ 233 900 locuteurs d'au moins une langue autochtone au pays, nombre qui avait augmenté de 3 % en 2011, lorsqu'on compte plus de 240 815 locuteurs (selon l'enquête nationale auprès des ménages en 2011, connaissance d'une langue autochtone). L'Assemblée des Premières Nations rapporte, d'après un sondage en 2011, qu'environ 88 % des écoles autochtones offrent des programmes en langue traditionnelle, avec 58 écoles qui offrent un programme d'immersion. Au-delà de 31 500 enfants âgés de cinq à quatorze ans disent parler une langue autochtone à la maison en 2011, ce qui représente 19 % plus d'enfants qu'en 2006.

En plus du développement de programmes de langue dans les communautés et les écoles, des programmes d'apprentissage, d'enseignement, de documentation et de promotion des langues autochtones sont mis sur pied par les communautés, mais aussi les collèges et les universités (par exemple, le CILLDI de l'Université de l'Alberta, les programmes de baccalauréat, de maîtrise et de certificat en langues autochtones de l'Université de Victoria, le programme en langues autochtones de l'Université de la Colombie-Britannique, et le Centre des langues autochtones du Yukon au Collège Yukon). De la documentation plus détaillée sur les langues autochtones a été menée dans de nombreuses communautés. Nombre d'organismes sont voués au soutien et à la promotion des langues autochtones, notamment First Voices, le First Peoples' Cultural Council et le gouvernement du Nunavut. Beaucoup de sites Internet sont créés afin d'encourager l'apprentissage de ces langues, comme le projet Michif Language.

Classification des langues autochtones du Canada : familles et régions linguistiques

Les linguistes classent les langues en familles, ou groupes de langues descendantes d'une langue-ancêtre commune, qui représentent des groupes généalogiques. Ces classifications se fondent sur le partage de vocabulaire, la correspondance phonétique, la structure des mots, et sur d'autres caractéristiques linguistiques. Les familles sont parfois regroupées en de plus grands groupes, que l'on appelle souches. John Wesley Powell et Edward Sapir sont les linguistes qui ont créé les premières classifications. Ce dernier fut très influent lorsqu'il regroupa les familles en souches.

Les langues autochtones du Canada sont généralement regroupées en dix familles. Les familles énumérées ci-dessous sont reconnues par les linguistes depuis longtemps. À l'heure actuelle, les linguistes utilisent les noms autochtones pour désigner ces langues, en plus de percevoir des divisions toujours plus raffinées entre les différentes langues.

La liste de langues qui suit est tirée de la classification dans Ethnologue et dans de multiples autres sources. Il est important de noter que les sources ne s'entendent pas toutes sur les définitions de langue et de dialecte, ni sur les noms ou l'orthographe. Dans de nombreuses publications, les noms autochtones des langues remplacent dorénavant les noms anglais qui les désignaient. Les noms et les orthographes possibles sont séparés à l'aide d'une barre oblique; les dialectes sont indiqués entre parenthèses.

Algonquien

Il existe un grand nombre de langues algonquiennes aux États-Unis et au Canada, avec des communautés algonquiennes des deux côtés de la frontière.

Langues au Canada :
Le blackfoot (deux dialectes : pikanii, siksika); le cri (dialectes : cri des Plaines/nehiyawewin/ᓀᐦᐃᔭᐍᐏᐣ, cri des bois/nthithawīwin, Moose Cree, Swampy Cree, Northern East Cree, Southern East Cree) et le montagnais qui est étroitement lié (dialectes montagnais de l'Ouest: piyekwâkamî, betsiamites; montagnais de l'Est : innu-aimûn, naskapi, atikamekw/nēhinawēwin/nehirâmowin); le delaware (dialecte : Munsee); le mi'kmaq, le maliseet-passamaquoddy; l'anishinaabemowin/ojibwé/ojibwa (dialectes : algonquin, Central, Eastern, nipissing algonquin, Northwestern, odawa, oji-cri/severn ojibwa, saulteaux, saulteaux de l'Ouest), le potawatomi/neshnabémowen, l'abénaki de l'Ouest.

Le michif est une langue créole, construite à partir du cri et du français.

Déné (athapaskan/athabaskan/athabascan + tlingit)

Les langues dénées incluent celles que l'on classe comme athapaskan/athabaskan/athabascan (souvent appelées dénées) et tlingit. On parle ces langues au Canada comme aux États-Unis.

Langues parlées au Canada :

L'athapaskan/athabaskan/atahbascan : dane-zaa/beaver, dakelh/carrier/ᑕᗸᒡ, tsilhqot’in/chilcotin, witsuwit’en/babine-wistuwit'en, déné suliné/chipewyan, esclave du Sud/dene zhatié/dene dhah, Tɬi̜cho̜ yatìi/dogrib, gwich'in, hän/han (dialecte Dawson), tsuut’ina/sarcee/sarsi, tsek’ene/tse’khene/sekani, dene/esclave du Nord (dialectes bearlake/déli̜ne, hare/k’ásho, mountain/shúhta/shíhta), tahltan/Tāɬtān], kaska/danezāgé’, tagish, tutchone du Nord, tutchone du Sud, Upper Tanana

tlingit/ɬingít

Eskimo-aleut/eskaleut

Les langues de cette famille sont parlées au Canada, aux États-Unis, au Groenland et en Sibérie.

Langues parlées au Canada :
Le Western Canadian Inuktun (dialectes siglitun, inuinnaqtun, natsilingmiutut), Eastern Canadian Inuktitut (dialectes kivalliq, aivilik, baffin du Nord, baffin du Sud, nunavik, nunatsiavut)

Xaad kil/xaaydaa kil/haïda (isolé)

La langue haïda est parlée en Alaska et en Colombie-Britannique.

Dialectes au Canada :

Skidegate, masset

Iroquoien

Les langues de la famille iroquoienne sont parlées au Canada et aux États-Unis. Les groupes cayuga, mohawk, oneida, onondaga, seneca et tuscarora forment les Six nations.

Langues parlées au Canada :
Le cayuga (deux dialectes), le mohawk (plusieurs dialectes), l'oneida, l'onondaga, le seneca, le tuscarora, le wendat

Ktunaxa/kutenai/kootenai (isolé)

La langue ktunaxa est parlée au Canada et compte un certain nombre de locuteurs aux États-Unis.

Salishan

Les langues salishanes sont parlées au Canada et aux États-Unis.

Langues parlées au Canada :

Le nuxalk/bella coola, Eéy7á7juuthem/ʔayʔjuθəm-Saɬuɬtxw (dialectes : comox, sliammon, homalco, klahoose), le halkomelem (halq’eméylem, hul’q’umi’num’, halq’eméylem), le lushootseed, SENĆOTEN/Saanich/Northern Straits Salish), le st’át’imcets/lillooet, l'okanagan-colville (plusieurs dialectes), le shashishalhem/sechelt, le secwepemctsin/shuswap, le squamish/sqwxwumish/skwxwu7mesh, le straits (plusieurs dialectes), le nɬeʔkepmxcín/thompson

Sioux

Les langues sioux sont parlées aux États-Unis et au Canada.

Langues parlées au Canada :

Le nakoda/stoney, l'assiniboine/nakota, le lakota (teton), le dakota/sioux (yankton, santee)

Tsimshianique

Les langues tsimshianes sont parlées principalement en Colombie-Britannique, et quelque peu en Alaska.

Langues parlées au Canada :
Le sm’algyax./le tsimshian de la côte, le ski:xs/sgüüx.s/le tsimshian du Sud, le gitsenimx./gitxsan/gitksan, le nisga’a/nishga/nass

Wakashan

Les langues wakashanes sont surtout parlées au Canada, mais aussi aux États-Unis.

Langues parlées au Canada :
Le xenaksialak’ala/haisla, le hailhzaqvla/heiltsuk-oowekyala (dialectes : heiltsuk/bella bella, oowekyala), le kwak’wala, le nuu-chah-nulth/nootka, le diitiidʔaatx/ditidaht/nitinat/nitinaht

On observe également des langages créoles, qui naissent du contact entre les locuteurs de différentes langues. Le chinuk wawa/chinook était à l'origine une langue de commerce, et combine des éléments du chinook, du nuu-chah-nulth, et du français canadien.

Certaines langues autochtones et certains dialectes comptent très peu de locuteurs, et d'autres n'en comptent plus aucun. Dans beaucoup de communautés, des gens tentent de faire revivre leur langue à l'aide de documents écrits en langues autochtones ou portant sur elles.

Parallèlement aux regroupements généalogiques listés ci-haut, les langues ont parfois certaines similitudes, en raison du contact entre les locuteurs de ces langues. La côte nord-ouest de l'Amérique du Nord est depuis longtemps réputée pour être une région qui comprend des langues se ressemblant à certains égards, même si elles appartiennent à différentes familles linguistiques. Dans le nord-ouest du Canada, les langues des familles wakashane, salishane, tlingit et haïda partagent de nombreuses caractéristiques, en plus des similitudes qu'elles ont avec des langues parlées aux États-Unis (notamment les langues chimakuan, le Lower Chinook, l'alsea, le siuslaw, le takelma, le kalapuya, le coos, et l'athabaskan de la côte pacifique) même si elles n'ont aucun lien généalogique avec elles. Par exemple, les langues de cette région contiennent un grand nombre de consonnes et beaucoup d'entre elles ont des tons (les différences d'intonation dans un mot marquent souvent une différence sémantiques; par exemple, dans l'énoncé déné for Tɬi̜cho̜ Yatiì (dogrib), jih signifie « gants » et jìh signifie « hameçon » – la seule différence étant que le terme « hameçon » est prononcé avec une intonation plus grave que « gants ».

Finalement, les langues autochtones ont souvent recours à la duplication (St’át’imcets/Lillooet : s-qwəm « montagne », s-qwə́m-qwəm « chaîne de montagnes »; cíʔiʕ’w « saigner », cíʔ-cʔiʕ’w « saigner énormément »).